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Titre original :  William-Hall

Provenance : Lien

HALL, WILLIAM (baptisé William Neilson), marin et fermier, né le 25 avril 1829 en Nouvelle-Écosse, peut-être à Horton Bluff (Lockhartville), fils de Jacob et de Lucinda Hall, qui avaient plusieurs autres enfants ; décédé célibataire le 25 août 1904 à Avonport, Nouvelle-Écosse.

William Hall grandit sur les bords de la rivière Avon. Son père, un des réfugiés noirs amenés en Nouvelle-Écosse pendant la guerre de 1812, se fit marin ; il travaillait aux chantiers navals de Half-Way River (Hantsport). En 1844, le jeune William se joignit à l’équipage d’un navire qui quittait Half-Way River. Vers la fin des années 1840, il servit, semble-t-il, dans la marine américaine. S’étant enrôlé dans la marine royale en février 1852 à titre de gabier breveté, il passa quatre ans sur le cuirassé Rodney. Pendant la guerre de Crimée, il fut chef de pièce dans les batteries du siège de Sébastopol (Ukraine) et assista à la bataille d’Inkerman. En 1856, on le muta sur la frégate Shannon.

Quand la révolte des cipayes éclata, en mai 1857, le Shannon fut dépêché à Calcutta, car l’armée britannique avait un urgent besoin de renforts de la marine. Hall fit partie des matelots et fusiliers du Shannon qui furent réunis en une brigade navale et envoyés avec les troupes qui marchaient au secours de la ville de Lucknow, assiégée par les mutins. Le 16 novembre 1857, l’expédition arriva devant Lucknow. On confia aux hommes du Shannon deux pièces de 24 en leur ordonnant d’ouvrir une brèche dans les murs de l’un des meilleurs postes de défense des mutins, une mosquée. Peu après, les six servants de l’une des pièces étaient hors de combat ; parmi les servants de l’autre canon, seuls Hall et le lieutenant Thomas James Young étaient encore debout. Les deux hommes continuèrent de tirer sous une pluie de balles jusqu’à ce qu’ils aient ouvert une brèche et que les soldats britanniques aient franchi les murs. Comme ils avaient contribué, par leur courage, à la levée du siège, ils eurent droit à la croix de Victoria. Hall la reçut le 28 octobre 1859 ; il était le premier Noir, le premier Néo-Écossais et le premier marin canadien à avoir cette décoration. À l’époque, il était chef de hune.

Hall quitta la marine le 10 juin 1876 avec le titre de quartier-maître et un certificat de bonne conduite. Il s’établit sur la ferme familiale près de Hantsport. Au moment d’un entretien avec lui, en 1900, sa gloire passée ou la croix de Victoria ne l’inspiraient plus tellement. « Ça ne vaut pas grand-chose [...] après tout, déclara-t-il, seulement dix livres par année. Si la marine ne me donnait pas, en plus, ma pension régulière de quarante livres, je me demande comment on se débrouillerait ici. La ferme n’est pas grande, et mes deux sœurs vivent avec moi. » En octobre 1901, il sortit de l’ombre pour un moment : on le présenta au duc et à la duchesse de Cornwall, en visite à Halifax. À sa mort, il fut inhumé sans cérémonie particulière à Lockhartville. En 1945, on transféra ses restes sur le terrain de l’église baptiste de Hantsport. En 1947, la Légion canadienne éleva un cairn à sa mémoire sur un terrain acheté par elle. Plusieurs plaques commémoratives, dont certaines ont été installées par la communauté noire de la Nouvelle-Écosse, perpétuent le nom de William Hall, décoré de la croix de Victoria.

Bridglal Pachai

On a avancé plusieurs dates et lieux de naissance, tous situés en Nouvelle-Écosse, pour William Edward Hall : 1824 à Horton Bluff, 1825 à Hantsport, 1826 à Avonport, 1827 près d’Avonport, 1827 à Horton, 1827 à Newport, et 1832 à Summerville. L’acte de baptême original se trouve dans les registres de la St Andrew’s United Church, à Wolfville, et donne Horton Bluff comme lieu de résidence de ses parents. Ils prirent le nom de Hall parce qu’ils avaient travaillé pour un certain Peter Hall, de Centreville, situé dans les environs. Il faut aussi savoir que Hall est prénommé William Edward sur le monument commémoratif de Hantsport et sur la plaque commémorative de l’église baptiste Cornwallis Street à Halifax.  [b. p.]

Une photographie de Hall âgé figure dans l’article de Fergusson mentionné ci-dessous.

Nova Scotia Museum (Halifax), File information on William Hall, V.C.— PRO, ADM 38/4674, 38/4915, 38/8886, 38/9018.— St Andrew’s United Church (Wolfville, N.-É.), Reg. of baptisms.— P. R. Blakeley, « William Hall, Canada’s first naval V.C. », Dalhousie Rev., 37 (1957–1958) : 250–258.— C. B. Fergusson, « William Hall, V.C. », Journal of Education (Halifax), 5e sér., 7 (1967), no 2 : 15–21.— D. V. Warner, « A Canadian negro V.C. », Canadian Magazine, 17 (mai–oct. 1901) : 112–116.

Bibliographie générale

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Bridglal Pachai, « HALL, WILLIAM (1829-1904) », dans Dictionnaire biographique du Canada, vol. 13, Université Laval/University of Toronto, 2003– , consulté le 20 avril 2014, http://www.biographi.ca/fr/bio/hall_william_1829_1904_13F.html.

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Auteur de l'article:   Bridglal Pachai
Titre de l'article:   HALL, WILLIAM (1829-1904)
Titre de la publication:   Dictionnaire biographique du Canada, vol. 13
Éditeur:   Université Laval/University of Toronto
Année de la publication:   1994
Année de la révision:   1994
Date de consultation:   20 avril 2014